Au 15ème siècle, la boussole, l’astrolabe et le gouvernail d’étambot ont permis la
découverte du Nouveau Monde. Considéré comme terra nullius, il attira les
convoitises, et il fallut, moins de deux ans après, établir le traité international de
Tordesillas (7 juin 1494) pour assurer son partage entre les deux puissances
coloniales d’alors, l'Espagne et le Portugal. Ce traité traça une « ligne globale »,
incarnée par le méridien nord-sud passant 370 lieues (1770 km) à l'ouest des îles du
Cap-Vert.